Excommunication dans l’Église catholique Origine, types et exemples

Publié le 3 février, 2024

Qu’est-ce que l’Excommunication?

L’excommunication est une exclusion formelle de l’Église chrétienne et de ses sacrements. En d’autres termes, l’excommunication est un acte officiel consistant à retirer les avantages spirituels et temporels de l’appartenance à l’Église catholique, incluant éventuellement l’accès aux sacrements, la communion avec d’autres membres de l’Église et même la participation au culte public. Cela implique également généralement la privation de toute fonction ou ministère précédemment exercé. Le but de l’excommunication est de fournir une mesure corrective aux personnes ayant commis des délits graves, y compris l’hérésie, et de maintenir l’unité de l’Église.

L’acte d’excommunication est une affaire très grave et n’est généralement imposé qu’après l’échec d’autres tentatives de réconciliation. L’excommunication s’accompagne souvent d’une période de pénitence et d’abstinence, pour aider l’individu à réfléchir sur ses actes et à grandir en vertu. Dans certains cas, la peine d’excommunication peut être levée moyennant repentir et restitution.

L’excommunication fait depuis longtemps partie de la doctrine de l’Église catholique.

Photographie de la célèbre façade et du dôme de la basilique Saint-Pierre

Types d’excommunication dans l’Église catholique

Dans le catholicisme romain, il existe historiquement deux principaux types d’excommunication:

  • Vitandus: Il s’agissait du type d’excommunication le plus grave dans l’Église catholique et était généralement réservé aux délits graves. Le terme latin se traduit littéralement par « à éviter ». Ainsi, ce type d’excommunication était un moyen pour l’Église de marquer publiquement quelqu’un comme un paria de la communauté religieuse. Lors de ce type d’excommunication, l’Église déclarerait officiellement que la personne devait être évitée et chassée de la communion de l’Église. Il ne fallait interagir avec la personne que si cela ne pouvait être évité, par exemple dans le cadre de procédures judiciaires nécessaires ou de relations familiales. Généralement, la seule façon d’être vitandus était de le déclarer publiquement par l’intermédiaire du Saint-Siège (l’organe directeur de l’Église dirigé par le Pape). Le concept de vitandus a été introduit au début du XVe siècle par le pape Martin V et a finalement été exclu du droit canonique officiel de l’Église à partir de 1983.
  • Toleratus: Ce type d’excommunication était moins sévère que Vitandus et constitue la version la plus standard encore en vigueur aujourd’hui. Toleratus est un mot latin qui signifie « être toléré ». Contrairement à Vitandus, la personne concernée ne doit pas être évitée ou complètement coupée de l’Église de toutes les manières. L’excommunication tolérée ne permet pas à une personne d’avoir un enterrement chrétien ou des sacrements de l’Église. De plus, la personne peut ne pas être en mesure d’occuper une fonction publique ou d’exercer une quelconque forme de ministère.

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Origine de l’excommunication

Le processus de discipline ecclésiale et d’exclusion de l’Église est une pratique ancienne, remontant aux premiers jours du christianisme. Dans 1 Corinthiens 5 : 1-13, saint Paul ordonne à l’Église de Corinthe de renvoyer un membre qui a commis une offense grave. Dans Matthieu 18 : 15-17, Jésus décrit un processus de discipline dans l’Église qui culmine avec l’exclusion des membres qui refusent de se repentir. Cette excommunication précoce est considérée comme une forme de discipline et de correction, destinée à humilier les membres fautifs et à les conduire au repentir.

Le concept d’excommunication a continué d’évoluer au fil des siècles et a finalement fait partie du droit canonique de l’Église (le code de loi établi par l’Église). Au Moyen Âge, plusieurs délits étaient passibles d’excommunication. Cela comprenait des actes tels que l’hérésie, l’apostasie, le blasphème et le schisme.

Le pouvoir d’excommunier appartient en fin de compte au pape et aux évêques, qui ont le pouvoir de faire respecter les lois de l’Église et de discipliner ses membres. L’excommunication est un dernier recours pour l’Église, car elle cherche à provoquer la repentance et la restauration plutôt que la punition et l’exclusion. Il peut être révoqué lors du repentir et de la restitution, et l’Église exprime généralement un désir de réconciliation avec tous ses membres.

Infractions entraînant l’excommunication

Plusieurs infractions peuvent conduire à l’excommunication d’une personne. Dans l’Église latine, le processus et les détails de l’excommunication sont généralement menés conformément au Code de droit canonique (le corps juridique officiel de l’Église catholique). Certaines des infractions répertoriées dans ce code qui peuvent servir de motif d’excommunication comprennent :

  • Hérésie: Déni ou doute d’une doctrine de l’Église.
  • Apostasie: Abandon ou renonciation à la foi catholique.
  • Schisme : rupture formelle avec l’Église en raison d’un désaccord sur des questions de doctrine ou de gouvernance.
  • Utilisation abusive d’espèces consacrées : éléments sacrés tels que l’hostie de messe/hostie de communion qui sont mal utilisés, profanés ou autrement non respectés.
  • Violence physique contre le pape: Il s’agit du type d’infraction le plus grave et devait historiquement être traité par l’excommunication vitandus.
  • Absolution d’un complice d’un péché nécessitant une excommunication: Un prêtre ou un évêque qui absout un complice d’un tel péché est automatiquement excommunié.
  • Violation directe et intentionnelle du sceau de la confession: Briser le sceau de la confession est une offense grave dans l’Église catholique et peut entraîner une excommunication.
  • Provoquer un avortement: L’avortement est strictement interdit par l’Église et constitue un motif d’excommunication.
  • Ordonner un évêque sans autorisation du Saint-Siège: Cet acte entraînera automatiquement une excommunication tant pour le prêtre effectuant l’ordination que pour la personne ordonnée.

La violence physique contre le pape est un délit pouvant conduire à l’excommunication.

Peinture du pape Clément XIII en robe rouge


L’excommunication est une question très grave dans l’Église catholique et ses conséquences peuvent être considérables. Selon les circonstances, l’excommunication entraîne généralement la perte de certains sacrements et privilèges. Plus particulièrement, la personne n’est plus en mesure de recevoir ou de participer au sacrement de l’Eucharistie, l’un des éléments centraux et les plus importants du culte catholique.

Outre ses effets spirituels, l’excommunication peut également avoir des conséquences sociales. Dans certains cas, la personne peut être amenée à quitter l’Église et ainsi perdre sa place dans la communauté religieuse. Il peut également leur être interdit de participer à certaines activités ou événements, et leur statut social au sein de leur communauté catholique pourrait être complètement éliminé ou gravement diminué. Enfin, la personne ne peut plus être parrain à quelque titre que ce soit et peut même se voir refuser les rites funéraires et les funérailles chrétiennes.

L’excommunication catholique peut être levée ou annulée grâce à un processus de repentance et de réconciliation avec l’Église. Cela implique généralement la confession et l’absolution, ainsi qu’une période de pénitence et de croissance spirituelle. Selon la gravité de l’infraction et la personne qui a prononcé l’excommunication, la levée de l’excommunication peut nécessiter l’intervention d’autorités supérieures telles qu’un évêque ou même le pape.


Il peut être utile d’explorer certains des cas dans lesquels l’excommunication a été utilisée tout au long de l’histoire afin de mieux comprendre ce qu’elle implique.

  • Martin Luther: L’un des exemples d’excommunication les plus célèbres vient de la Réforme protestante lorsque Martin Luther fut excommunié par le pape Léon X en 1521 pour ses enseignements perturbateurs. Après avoir défendu avec défi ses opinions devant l’empereur romain germanique Charles Quint, l’excommunication de Luther fut confirmée et il fut déclaré hors-la-loi et hérétique.
  • Henri VIII: Le roi Henri VIII d’Angleterre fut excommunié par le pape Clément VII en 1538. Avant son excommunication, Henri s’était séparé de l’Église catholique afin d’obtenir le divorce et de se remarier. Il renonça finalement complètement à l’autorité papale sur l’Angleterre et se déclara chef de l’Église d’Angleterre.
  • Jeanne d’Arc: Jeanne d’Arc a été excommuniée par l’Église puis brûlée vive en 1431 pour hérésie et autres délits religieux. Les responsables de l’Église annuleront plus tard son excommunication tout en étant officiellement déclarée martyre et canonisée en 1920.

Martin Luther a été excommunié de l’Église catholique.

Portrait de Martin Luther portant un chapeau noir


L’excommunication est une forme d’exclusion de l’Église chrétienne en réponse à des délits graves. Il s’agit de la forme de mesure disciplinaire la plus sévère dans l’ Église catholique et elle est prononcée par certains responsables de l’Église comme un évêque ou même un pape. Dès le début du XVe siècle, le catholicisme romain faisait une distinction entre deux catégories d’excommunication: vitandus et toleratus. Vitandus signifie en latin « à éviter » et était le type d’excommunication le plus sévère qui demandait aux gens d’éviter tout contact avec la personne en question. Toleratus, en revanche, signifie en latin « toléré » et était une forme d’excommunication moins exclusive et moins sévère. La première version, plus sévère, ne fait plus partie de la doctrine de l’Église depuis 1983.

Un certain nombre d’infractions prévues dans le Code de droit canonique, un ensemble de lois régissant l’Église catholique, peuvent conduire à l’excommunication. Certains d’entre eux incluent l’hérésie, l’apostasie, le schisme, les violations des sacrements, la violence physique contre le pape et le recours à l’avortement. En règle générale, ceux qui ont été excommuniés ne peuvent pas participer à certaines cérémonies religieuses, ne peuvent plus recevoir les sacrements et perdent toute fonction ou rôle officiel précédemment occupé dans l’Église. L’excommunication peut être levée si une période de repentir et de réconciliation a eu lieu, bien que cela puisse nécessiter l’intervention des autorités supérieures de l’Église. Des exemples d’excommunication ont été observés tout au long de l’histoire, les plus célèbres étant Martin Luther, Henri VIII et Jeanne d’Arc.

L’excommunication fait depuis longtemps partie de la doctrine de l’Église catholique.

Photographie de la célèbre façade et du dôme de la basilique Saint-Pierre


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