Définition, histoire et signification du droit canonique

Publié le 3 février, 2024

Le droit canonique

Qu’est-ce que le droit canonique? La définition du droit canonique est l’ensemble des lois et des normes qui régissent une église chrétienne particulière. Dans l’Église catholique romaine, le Code de droit canonique est un long document produit par l’Église qui couvre des sujets tels que les lois ecclésiastiques, le rôle des offices ecclésiastiques, les obligations des praticiens catholiques et l’organisation des organisations ecclésiastiques.

Le droit canonique a servi à consacrer la suprématie du pape.

Image avec des clés croisées sous une couronne papale avec une croix.

Le mot anglais « canon » dérive du mot latin « canonicum », qui à son tour dérive du mot grec « kanon », qui était une tige droite utilisée pour la mesure ; le mot a progressivement pris le sens de « code » ou de « norme ».

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Histoire du droit canonique

L’histoire du droit canonique catholique peut être divisée en quatre grandes périodes historiques. Ceux-ci sont:

  • Jus Antiquum, qui s’étend de la fondation du christianisme par Jésus-Christ jusqu’au recueil de droit canonique du milieu des années 1100 par Jean Gratien, un éminent juriste chrétien.
  • Jus Novum, qui s’étend de l’époque de Gratien jusqu’au Concile de Trente, un concile œcuménique très important tenu au milieu du XVIe siècle.
  • Jus Novissimum, qui s’étend du Concile de Trente au Code de droit canonique de 1917, qui fut la première codification officielle du droit canonique
  • Le Code de droit canonique, qui s’étend de 1917 à nos jours

Les sections suivantes détailleront ces périodes.

Jus Antiquum

Le christianisme primitif n’avait pas d’Église centrale organisée et, par conséquent, pas de corps juridique central unique. En fait, la religion était pratiquement clandestine pendant ses trois premiers siècles en raison des persécutions de l’Empire romain. Cependant, l’empereur Constantin s’est converti au christianisme au début des années 300, ce qui signifie que la foi est devenue la plus importante de la région méditerranéenne. Constantin a également tenu le Concile de Nicée en 325, qui visait à régler les différends doctrinaux mais n’a fait que diviser le christianisme en deux.

Au cours des siècles suivants, les Églises d’Europe occidentale ont développé une sorte de droit canonique informel basé sur les promulgations de l’évêque le plus prestigieux (celui de Rome, connu sous le nom de Pape), ainsi que sur les décisions de divers conciles et divers a publié des livres de statuts et de décisions produits par d’éminents théologiens chrétiens. Cependant, ce droit canonique n’était pas unifié ; différentes villes avaient des interprétations différentes de la manière dont l’Église devait se comporter, sans parler des différentes régions de la Méditerranée.

La chute de l’Empire romain d’Occident en 476 n’a fait qu’exacerber les divisions croissantes entre les personnalités de l’Église. Cependant, dans les années 800, certains recueils canoniques ont commencé à prendre de l’importance sur d’autres grâce à l’influence croissante du Pape à Rome. En 1054, les églises de Rome et de Constantinople se séparent. Ceux qui ont suivi Rome ont finalement évolué vers le catholicisme romain, tandis que ceux qui ont suivi Constantinople sont devenus l’Orthodoxie orientale. Ce Grand Schisme a été provoqué par des conflits doctrinaux et a entraîné une divergence du droit canonique entre l’Europe occidentale et orientale.

À la fin des années 1000, le pape Grégoire VII a lancé les réformes dites grégoriennes, dans lesquelles le pouvoir dans l’Église chrétienne occidentale était de plus en plus centralisé entre les mains du pape. À cette fin, le pape Grégoire a produit des recueils de droit canonique qui soutenaient la suprématie du pape sur tous les autres dirigeants chrétiens. Vers 1140, le théologien et moine Jean Gratien acheva un grand ouvrage. Cet ouvrage, l’Harmonie des lois contradictoires, était une collection systématisée de milliers de textes traitant du droit canonique. Comme son nom l’indique, bon nombre de ces lois se contredisaient.

Jus Novum

Le travail du pape Grégoire et de Gratien a eu une profonde influence, plaçant l’Église occidentale sur la voie des siècles suivants. L’Église est devenue plus centralisée, le pape renforçant son pouvoir à la tête de ce qui fut finalement appelé l’Église catholique romaine.

L’ouvrage de Gratien fut utilisé comme le principal livre de droit de l’Église catholique pendant environ un siècle jusqu’à ce que le pape Grégoire IX produise les Décrétales de Grégoire IX dans les années 1230. Le Pape a donné à ce recueil force de loi. Comme l’œuvre de Gratien, il s’agissait d’une collection de documents juridiques canoniques antérieurs, bien que le pape ait exclu avec tact certains documents avec lesquels il n’était pas d’accord et en ait modifié d’autres. Au cours des années suivantes, d’autres papes ont constitué des collections similaires, comme le pape Boniface VIII en 1298 et le pape Jean XXII en 1317. Ces collections, collectivement connues sous le nom de Corps du droit canonique, ont été les documents prééminents guidant la structure et les décisions de l’Église pendant des siècles pour viens.

Cependant, après le pape Jean XXII, l’Église catholique tomba en division. À la fin des années 1300, plusieurs papes se faisaient concurrence, tandis qu’au début des années 1500, la Réforme protestante remplaça l’Église catholique par diverses églises protestantes du nord de l’Europe.

Jus Novissimum

En 1545, les dirigeants de l’Église catholique se réunissent au Concile de Trente. Ce conseil resta actif pendant près de vingt ans et passa ce temps à souligner et à réécrire la loi de l’Église. Comme il fallait s’y attendre, l’Église catholique condamna la Réforme et réaffirma la suprématie du Pape. Le concile a également clarifié quelles lois canoniques étaient réellement canoniques et lesquelles devaient être rejetées.

Le Concile de Trente a créé un semblant de stabilité pour l’Église catholique. Même avec l’expansion de l’Église sur de nouveaux territoires grâce à l’expansion coloniale des royaumes catholiques, l’Église a maintenu son emprise grâce à l’organisation de bureaucraties capables d’assurer le respect du droit canonique établi.

Le Code de droit canonique

Le changement majeur suivant dans le droit canonique catholique eut lieu en 1917, lorsque le pape Pie X promulgua le Code de droit canonique. Il s’agit d’un travail qui a pris de nombreuses années à se développer. Alors que l’Église s’appuyait auparavant sur des recueils de droit canonique, cet ouvrage de 1917 fut la première codification du droit catholique. Au cours du siècle qui a suivi le pape Pie X, le Code de droit canonique a été réformé et, en 1983, réécrit (par le pape Jean-Paul II).

Sources et origine du Code de droit canonique

Le pape François est le chef suprême de l’Église selon le Canon.

Image du pape François en robe blanche.

Le Code de droit canonique s’appuie sur plusieurs sources différentes pour ses canons. Ceux-ci inclus:

  • Le pape lui-même, investi de l’autorité suprême dans l’Église
  • Les conciles œcuméniques des siècles, qui ont pris des décisions jurisprudentielles
  • Les Écritures, qui constituent bien entendu le fondement de l’Église catholique

Le Code constitue également une autorité en soi. Aujourd’hui, le droit de l’Église est basé sur le Code et ce depuis 1917.


Le droit canonique catholique est extrêmement important pour la structure et le fonctionnement de l’Église. Les lois de l’Église ne se limitent pas à interdire certaines activités, mais remplissent une vaste gamme de fonctions. Voici les principaux sujets du Code :

  • Normes générales, qui couvrent la structure et l’administration de l’Église
  • Le Peuple de Dieu, qui couvre la responsabilité des praticiens chrétiens, de la hiérarchie de l’Église et de diverses organisations ecclésiales
  • La fonction de l’Église, qui couvre les saints sacrements, les actes de culte divin, les fêtes et les lieux saints tels que les églises et les sanctuaires

Il existe plusieurs autres sections dans le Code. L’un se concentre sur la promulgation du catholicisme et l’autre sur la gestion des richesses matérielles. Il existe plusieurs sections sur les pénalités, les punitions et les procès.

Juridiction ecclésiastique

Peut-être plus important encore, le Code établit la juridiction ecclésiastique: l’autorité des dirigeants de l’Église les uns sur les autres et sur les praticiens catholiques. Le Code se concentre sur la hiérarchie et la structure de l’Église catholique romaine: le pape est au sommet, suivi des évêques jusqu’aux prêtres. Chacun, y compris les praticiens catholiques, a des rôles et des responsabilités.


Le Code de droit canonique couvre de nombreux sujets différents. Ces promulgations légales comprennent :

  • Clarifiant que les pratiquants catholiques doivent rester en communion avec l’Église et vivre une vie juste
  • Soulignant que le Pape a le pouvoir plein et suprême dans l’Église
  • Établir les règles et règlements du mariage catholique

Le Code de droit canonique est un vaste document qui contient de nombreux sujets différents. Pour un autre exemple, le Code établit quelles infractions peuvent être punies par l’excommunication de l’Église catholique. Cela inclut des actions telles que le manque de respect à la hiérarchie de l’Église en tant qu’évêque et la commission de graves offenses morales.


Le droit canonique fait référence aux lois et normes qui régissent une église chrétienne. Au fil des siècles, le droit canonique de l’Église catholique a pris de nombreuses formes différentes et a considérablement changé. L’histoire peut être divisée en quatre périodes:

  • Jus Antiquum, qui s’étend de la fondation du christianisme par Jésus-Christ jusqu’au moment où Jean Gratien a créé le recueil de lois connu sous le nom d’Harmonie des lois contradictoires au milieu des années 1100.
  • Jus Novum, qui s’étend de l’époque de Gratien jusqu’au Concile de Trente, un concile œcuménique très important tenu au milieu des années 1500 qui a servi à clarifier le droit canonique.
  • Jus Novissimum, qui s’étend du Concile de Trente jusqu’au Code de droit canonique de 1917, qui fut la première codification officielle du droit canonique
  • Le Code de droit canonique, qui s’étend de 1917 à nos jours

Le Code de droit canonique a été réformé et réécrit au cours du siècle dernier. Aujourd’hui, le Code couvre différents sujets. Ceux-ci incluent la hiérarchie de l’Église, les rôles et responsabilités des fonctionnaires au sein de cette Église, ainsi que les punitions et les procès des personnes qui ont violé l’Église. Le Code établit également les responsabilités morales des pratiquants catholiques. En tant que tel, le Code est un vaste document qui couvre toute la forme de l’Église catholique.


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