Définition, histoire et descriptions de l’enfer

Publié le 3 février, 2024

L’histoire de l’enfer

La définition de l’enfer est l’au-delà pour les pécheurs dans le christianisme. Alors que d’autres religions ont des idées globalement similaires, l’enfer est un concept uniquement chrétien, dans lequel ceux qui rejettent les enseignements de Jésus-Christ sont soumis à une éternité de torture et de damnation. La forme exacte de l’Enfer a varié selon l’histoire et la région. Par exemple, au Moyen Âge, l’enfer était décrit comme un royaume de feu, de soufre et de torture.

À l’époque médiévale, l’enfer était considéré comme un lieu bien réel.

Peinture de pécheurs torturés par des démons et des incendies

Alors que certaines sectes chrétiennes continuent aujourd’hui d’adhérer à ce point de vue, d’autres soutiennent que l’enfer est davantage un royaume où l’on est soumis à la douleur et à la souffrance à cause de l’abandon de Dieu, et non à cause d’un incendie ou d’une torture littérale. Ainsi, certaines représentations de l’Enfer sont pires que d’autres. En raison de la profonde influence du christianisme sur la culture occidentale, l’enfer est un thème bien connu qui a influencé la littérature et l’art.

La période antique

Alors que les anciennes religions du sous-continent indien pensaient que l’âme se réincarnait dans un nouveau vaisseau après la mort, les anciennes religions du Moyen-Orient et de la Méditerranée croyaient que l’âme entrait dans un royaume distinct après la mort. D’une manière générale, les âmes de tous les hommes et de toutes les femmes étaient internées au même endroit. Le texte ancien, l’épopée de Gilgamesh, raconte les fantômes des morts contenus dans un royaume séparé de poussière et de décomposition. C’était la croyance commune au Moyen-Orient à l’époque. L’ancienne forme du judaïsme, le Yahwisme, avait un système de croyance similaire, même si les anciens Israélites étaient souvent en désaccord sur les détails. Quoi qu’il en soit, le judaïsme ne considérait pas qu’il existait un lieu précis où les pécheurs étaient torturés.

Outre le judaïsme, la mythologie grecque antique a eu une influence majeure sur le développement de l’enfer dans l’esprit des chrétiens. Les Grecs pensaient que les âmes des morts étaient contenues dans un royaume appelé les Enfers, ou Hadès. Là, les âmes étaient envoyées dans des zones spécifiques en fonction de leur mérite, jugé par trois rois. Les pires seraient envoyés au Tartare, où ils seraient torturés conformément à leurs méfaits. Les meilleurs étaient envoyés à l’Elysée, qui était une sorte de paradis. Les autres ont vu leurs souvenirs effacés par les rivières du Léthé et ont traîné pour le reste de l’éternité dans les Prés d’Asphodèle.

Le nom Enfer trouve ses origines dans la mythologie germanique et scandinave. Pour les Européens du Nord préchrétiens, les morts étaient internés dans un royaume appelé Hel, gouverné par une déesse du même nom. Les morts ont vu des conditions malheureuses à Hel, comme la faim et des rivières de couteaux. Ceux qui moururent au combat échappèrent cependant à ce sort et furent amenés au Valhalla, où ils purent boire de l’hydromel avec les dieux pour l’éternité.

Christianisme primitif

Alors que le judaïsme primitif donnait à l’au-delà un sens plus neutre, le christianisme primitif ne le faisait pas. Le Nouveau Testament de la Bible parle d’un lieu appelé Géhenne, qui brûla corps et âme. La Géhenne, historiquement parlant, était une fosse à ordures en feu située près de Jérusalem. Jésus parle du châtiment des pécheurs dans l’au-delà, principalement une fosse ou un lac brûlant. Cette image se poursuit dans le livre de l’Apocalypse du Nouveau Testament, dans lequel l’auteur Jean parle de pécheurs tourmentés dans des étangs de feu et de soufre.

Adoptant la terminologie de la mythologie grecque, la Bible ancienne utilisait également des termes tels que Hadès et Tartare pour désigner cette vie après la mort. Cependant, ceux qui acceptaient les enseignements du Christ obtiendraient le salut éternel au ciel. Ainsi, le christianisme primitif a développé l’idée d’une vie après la torture pour ceux qui rejetaient les enseignements du Christ.

Christianisme médiéval

À mesure que le christianisme se développait, les représentations de ce royaume tortueux de l’au-delà se développaient également. Ce royaume s’appelait soit l’Enfer, un mot de la mythologie germanique, soit l’Enfer, qui était le mot pour un grand feu. Les poètes et théologiens médiévaux prédisaient la damnation et la torture éternelles pour ceux qui refusaient de suivre les enseignements du Christ et de l’Église catholique.

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Descriptions de l’enfer

La Bible ne présente pas d’explication directe ou approfondie d’une quelconque sorte d’enfer. Au contraire, les pécheurs risquent d’être jetés dans un puits de feu, appelé de manière variable Géhenne, Tartare, ou plus rarement le terme général désignant l’au-delà, Hadès.

L’enfer

Au Moyen Âge, la représentation de l’Enfer atteint de nouveaux sommets. L’œuvre la plus grande et la plus détaillée concernant l’Enfer est peut-être L’Enfer de Dante. Écrit au début des années 1300, l’ Enfer est le premier livre de la Divine Comédie, une trilogie qui raconte la tournée de l’auteur à travers l’au-delà chrétien. L’Enfer de Dante est un monde complexe de tortures, divisé en anneaux séparés en fonction du péché principal commis dans le royaume des vivants.

Pour entrer dans l’Enfer, il faut d’abord franchir des portes sur lesquelles on peut lire « Abandonnez tout espoir, vous qui entrez ici ». Au-delà se trouve le Vestibule, où les opportunistes sont pourchassés par les frelons. Après avoir traversé la rivière Achéron à bord d’un navire guidé par Charon (avec des images tirées directement de la mythologie grecque), Dante traverse les Neuf Cercles de l’Enfer. Ceux-ci sont:

  • Les limbes, où attendent les préchrétiens vertueux et les enfants non baptisés ; il s’agit notamment de personnalités juives telles que Noé et Moïse, et de personnalités classiques comme Aristote, Jules César et Homère.
  • La luxure, où ceux qui ont succombé à leurs passions dans la vie sont torturés par une horrible tempête ; ceux-ci incluent Cléopâtre et Achille.
  • Gourmandise, où ceux qui ont succombé à leur appétit se vautrent dans une neige fondante putride et glacée.
  • La cupidité, où les avares et les gaspilleurs luttent pour rouler des rochers pour l’éternité.
  • Colère, où les colères se battent et les maussades se noient dans le fleuve Styx.

Après avoir traversé les quatre premiers anneaux, Dante traverse la Porte de Fer de la Cité de Dis, où il est presque consumé par les Furies et Méduse mais est sauvé par l’intervention divine d’un messager céleste. Vient ensuite l’Enfer inférieur, où se trouvent les cercles de l’enfer suivants :

  • Hérésie, où ceux qui ont rejeté le Christ sont emprisonnés dans des tombeaux de fer flamboyants.
  • La violence, qui comporte trois tours :

    • Les meurtriers et les faiseurs de guerre, bouillis dans le sang et torturés par les centaures.
    • Ceux qui se sont suicidés, qui sont transformés en arbres et détruits par les chiens.
    • Les Blasphémateurs et les Pervers, qui sont torturés par le sable brûlant et le soufre.
  • Fraude, où il y a dix sous-parties qui comportent diverses tortures créatives.
  • Trahison, où les traîtres sont emprisonnés dans la glace jusqu’au cou.

Au centre de l’Enfer se trouve Satan lui-même, dont les trois têtes mâchent les plus grands traîtres: Judas, Brutus et Cassius.

Cette œuvre est considérée comme allégorique. Plutôt que de décrire la réalité, Dante entendait faire un commentaire sur la moralité, l’histoire et la politique contemporaine.

Travaux ultérieurs

Si l’Enfer de Dante est la représentation la plus influente de l’Enfer, d’autres grandes œuvres littéraires ont fait du royaume de la damnation leur décor central. Dans l’œuvre de John Milton Paradise Lost, l’Enfer est le royaume de Satan, où il a construit la grande ville Pandémonium. Dans l’œuvre No Exit de Jean-Paul Sartre, l’enfer est représenté comme étant enfermé dans une pièce avec des inconnus pour l’éternité. Ainsi, au fil des siècles, de grands auteurs ont cherché à répondre à des questions telles que: qu’y a-t-il en enfer, à quoi ressemble l’enfer et à quoi ressemble l’enfer.

Emplacement

La localisation physique de l’Enfer, quant à elle, n’a pas beaucoup évolué au fil des siècles. Le christianisme primitif n’a fait aucun commentaire direct à ce sujet. Plus tard, les théologiens médiévaux ont répondu à des questions telles que où est l’enfer ou qu’est-ce que l’enfer avec une réponse inspirée de la tradition grecque: un royaume profondément souterrain pour les morts. De nos jours, la plupart des sectes du christianisme ne considèrent pas l’enfer comme un lieu physique souterrain, mais plutôt comme un plan d’existence distinct.

D’un point de vue laïc, il n’existe aucune preuve qu’un endroit tel que l’Enfer existe réellement. Les psychologues et les anthropologues soutiennent que l’enfer est un facteur de motivation pour le conformisme et la moralité ; L’enfer est donc une peur présente dans l’esprit et non un lieu réel.


Comme mentionné, les interprétations laïques ne considèrent pas l’Enfer comme un lieu réel. Les biologistes soulignent qu’il n’existe aucune preuve d’une âme qui perdure après la mort. Au contraire, quand quelqu’un meurt, il est éliminé ; il n’y a pas de conscience après la mort. Puisque l’Enfer n’existerait donc pas, il n’y a rien dedans et il n’est nulle part.


L’enfer est la demeure de l’au-delà pour les pécheurs, selon le christianisme. L’enfer trouve son origine dans de nombreuses croyances préchrétiennes. Il s’agit notamment de la mythologie grecque, dont l’Hadès est divisé en régions pour le bien, le neutre et le mal: respectivement l’Élysée, l’Asphodèle et le Tartare. Le terme Enfer est dérivé du royaume germanique de l’au-delà, Hel. Depuis ses débuts, le judaïsme n’a jamais considéré qu’il existait un royaume particulier où les pécheurs étaient torturés. L’idée d’un tel lieu trouve son origine dans le christianisme primitif, où ceux qui rejetaient le Christ étaient menacés de torture éternelle dans un lac de feu, appelé Tartare ou Géhenne (de la mythologie grecque et d’une fosse à ordures voisine, respectivement).

Au cours des siècles suivants, le concept de l’Enfer a évolué. La plus grande œuvre qui a solidifié son image est peut-être L’Enfer de Dante. Dante a divisé l’enfer en neuf cercles, où les pécheurs étaient torturés selon leurs péchés. Ces neuf cercles étaient :

  1. Limbo
  2. Luxure
  3. Gourmandise
  4. Avidité
  5. Colère
  6. Hérésie
  7. Violence
  8. Fraude
  9. Traîtrise

Cette œuvre était cependant de nature allégorique. Aujourd’hui, la plupart des sectes chrétiennes ne croient pas que l’enfer soit un lieu physique littéral, mais plutôt un statut spirituel après la mort où l’on est séparé de Dieu. Néanmoins, l’image de l’Enfer comme un royaume de feu et de soufre persiste.


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